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在发现一具古生物化石之后,考古人员要弄清楚的问题不仅仅只有它是什么种类的生物,还有它距今有多少年历史了。在这两个问题中,前一个问题涉及该古生物的身份问题,后一个问题设计它的年龄问题。关于身份问题,在人类认知水平、科技水平较低的情况下,往往通过类比、推测、想象等方法来确定古生物的模样和种类。而关于年龄问题,到目前为止还未出现快速方便的测龄技术,那么考古人员又是如何通过化石得知恐龙的年龄呢?

最早研究恐龙化石的考古人员在研究的过程中就已经想到了这个问题,但由于没有研究经验的积累,所以并没有取得重大的进展。随着出土的恐龙化石越来越多,人类对恐龙化石的研究逐渐深入,化石上一些细微的线索被锁定了。首先是恐龙化石上的线条,一开始研究人员也不清楚这些线条因何产生,后来发现它们有可能和年轮存在相同的作用。年轮,大家都知道这是树木的“年龄记录仪”,没过一个冬天树木就会多一圈年轮,因此可以通过查看树木的年轮来大概推测它的年龄。

同样的道理,恐龙化石上分布的线条在一定程度上也可以成为年龄推测的依据,因为考古研究发现这些线条的产生是恐龙生长缓慢导致的,每年的冬天对于恐龙来说都是难熬的时期,同样也是生长缓慢的时期。后来有研究人员发现导致恐龙生长缓慢的原因不仅仅只有季节气候,还有来自生存环境的各种压力,于是单靠恐龙化石上的线条来推断出恐龙的年龄并不靠谱。虽然如此,考古人员在恐龙化石上发现了另一种线索,那就是观察它们的头骨是如何连接的。

在如今的自然界中,大多数小动物的头骨都不坚实,很多都是靠一块块碎骨片连接而成。据研究这些碎骨片会随着年龄的增长和身体的发育逐渐连在一起,因此可以通过研究小动物的头骨情况大概推测出它处于哪个年龄段。那么这个方法可以应用在恐龙身上吗?虽然已经出现了有研究人员用此方法进行判断,但总的来说还没有足够的证据说明恐龙化石也遵循这一规律。那么问题来了,同样是地球生物,同样都有头骨,为什么可能出现不同情况呢?

要知道恐龙生活在亿万年前,那时候的地球环境与现在的地球环境有很大的差异,例如大气中的氧气含量差异、空气湿度差异、气温变化差异等等,这些环境因素都会影响到当时任何一种动物的生长。因此亿万年前的恐龙可能存在与现在生物不同的生长状况,也有可能存在相同的生长状况。不管怎样,这些都是考古人员在研究恐龙化石过程中的尝试和努力,如果没有迈出这一步的话恐怕我们永远都不知道恐龙的年龄。

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