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自从18世纪一位法国医生在野外发现了第一例恐龙化石后,这一曾经统治地球长达2亿多年的物种逐渐浮出了水面。随着世界各地发现、出土的恐龙化石越来越多,人类更加坚定地相信在一两亿年前地球上遍布着恐龙这种庞然大物。这一种群和如今自然界其它动物种群一样存在众多种类,形态、生活习性也各异。据了解它们发源于2.4亿年前,最终在大约6500万年前消失。那么问题来了,人类是怎样靠恐龙化石就知道恐龙的年龄呢?

看到这个问题,可能很多朋友会说看化石的大小不就行了吗?这个方法是可行的,前提是所发现的恐龙化石是完整的,如果是支离破碎的化石碎片,这种方法根本行不通。考古人员表示现实情况往往不如人意,所发现的大多数恐龙化石都已经经过亿万年的地质作用变形了,因此很难从化石的规模上判断该恐龙的年龄。再者,有些种类的恐龙出生不久后就发育出庞大体型,而这时候它还处于幼年,体型就已经和成年恐龙差不多了,因此单凭恐龙化石的规模是无法判断该恐龙是处于成年时期还是幼年时期。

那应该怎样对恐龙化石进行年龄判断呢?研究人员在恐龙化石身上发现了一些特殊的线条,这些线条仿佛就是树木的年轮。众所周知,几乎每一种树木都存在年轮,而年轮一般只会在冬天出现,因为这个时候树木的生长是一年四季中最为缓慢的。因此当我们想知道一棵树大概大概多少岁了,只需要数数它有多少年轮,就知道它已经度过了多少个冬天,也就知道它已经是多少岁了。

研究恐龙化石的考古人员在看到恐龙化石身上的这些线条之后,也联想到了树木的年轮。他们通过大量的研究发现这些线条确实能够在一定程度上反映一只恐龙的绝对年龄,因为线条的产生就发生在恐龙生长缓慢时期。后来又有学者提出质疑,植物生长缓慢是因为气候变化原因,但恐龙生长缓慢并不一定只有气候问题,作为生活在弱肉强食的丛林中它们需要为生存作出挣扎,这些挣扎同样会使恐龙出现生长缓慢的现象。

当一只恐龙出现食物短缺的时候,它的身体生长速度一般比不上食物充足的同类;当周围环境出现缺水的情况时,生活在这一环境中的恐龙生长状况会比不缺水的恐龙差一些等等。总而言之,只要恐龙活着,就会有各种因素干扰其生长,因此也不能完全将化石中的线条当作是恐龙的“年轮”。因为在看到一具恐龙化石中存在大量线条时,它有可能是一只年迈的恐龙,也有可能是一只年纪轻轻就承受太多生存压力的恐龙。难道就没有更加准确的方法确定恐龙的年龄吗?当然有,但都还不十分完善,随着考古技术的不断发展相信会有更多先进的科技出现。

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